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Les prétendants ont été séparés des réels aspirants et après dix-sept semaines âprement disputées, on peut enfin accueillir les séries dans la NFL. Pendant que les favoris bénéficient d’une semaine de congé — les Eagles, Vikings, Patriots et Steelers seront tous au repos jusqu’au weekend prochain — c’est le début des hostilités pour les huit autres formations qualifiées en séries. Avec deux matchs samedi et deux autres dimanche, nous devrions avoir droit à tout un weekend de football dont voici l’aperçu.

Samedi, 16h35 : Tennessee @ Kansas City

On commence avec un duel en apparence inégal entre les puissants Chiefs (10-6) et les Titans (9-7), qui sont entrés en séries à reculons. Ceux-ci ont présenté une fiche de 4-6 à l’extérieur de la faible division sud de l’Association américaine et je les vois mal vaincre une équipe complète comme les Chiefs. Le quart Marcus Mariota a été l’un des seuls de la NFL à lancer plus d’interceptions que de passes de touché cette saison et il semble définitivement avoir régressé depuis la saison dernière, où il avait réellement éclos. L’attaque au sol des Titans n’est pas non plus aussi dominante que ce qu’on pourrait espérer et bien qu’il mise sur un groupe sous-estimé de receveurs, Mariota ne pourra mener les Titans à la victoire si la rencontre est trop offensive. Avec des joueurs explosifs comme Kareem Hunt, Travis Kelce et Tyreek Hill, Kansas City est équipé pour rivaliser avec n’importe qui dans la ligue. Sans parler de la défensive, adepte des gros jeux, qui pourrait festoyer face au jeune quart des Titans. À mon avis, le seul espoir de la formation de Nashville est un match à l’allure très défensive et une performance sous ses standards de la part d’Alex Smith, ce qui est beaucoup demandé contre un quart qui a réussi 27 touchés contre seulement 6 revirements cette année.

Ligne sur Mise-o-jeu : Chiefs favoris par 7,5 points
Ma prédiction : Titans 13, Chiefs 26

Samedi, 20h15 : Atlanta @ Los Angeles (Rams)

Le match le plus intrigant de la semaine à mon avis alors que les Falcons (10-6) se rendront à Los Angeles pour y affronter l’une des plus belles surprises de la saison 2017 dans la NFL, les Rams (11-5). Tous les joueurs clés des Rams en seront à une première expérience en séries, que l’on pense aux Goff, Gurley, Watkins, Woods, Kupp, Donald ou Quinn, tandis que les Falcons se sont évidemment rendus au Super Bowl la saison dernière. Cette année, la troupe de Dan Quinn a été efficace sur la route, remportant cinq rencontres loin du stade Mercedes-Benz et un affrontement au domicile des Rams ne devrait donc pas les inquiéter, ceux-ci qui ne seront encore une fois probablement pas les favoris des partisans présents au LA Memorial Coliseum. Chez les Falcons, Matt Ryan a connu une saison très difficile selon ses standards, ne connaissant aucun match de trois passes de touché de toute la saison. Il a toutefois été assez efficace sur la route, du moins plus qu’à domicile, avec un ratio de douze passes de touché contre seulement cinq interceptions en huit matchs. Pour Jared Goff, c’est le contraire, lui dont la fiche sur la route est exceptionnelle alors que celle à la maison est ordinaire. Sean McVay ne souhaitera toutefois pas que la victoire passe par la bras de son jeune quart, mais plutôt par le jeu au sol et donc par Todd Gurley, qui a été absolument dominant cette saison. Les Falcons ont d’ailleurs peiné à arrêter l’adversaire au sol toute l’année et malgré une bonne fin de saison, ça fera la différence à mon avis. Attendez-vous toutefois à un match très serré samedi soir.

Ligne sur Mise-o-jeu : Rams favoris par 5,5 points
Ma prédiction : Falcons 24, Rams 28

Dimanche, 13h05 : Buffalo @ Jacksonville

La présence des Bills en séries cette année est une belle histoire, mais force est d’admettre qu’ils sont sans doute la pire formation à y participer cette année. Oui, ils ont vaincu les Chiefs et les Falcons sur la route… mais ce furent là leurs deux seules victoires face à des formations avec une fiche d’au moins ,500. Pire encore, ils ont perdu les cinq autres affrontements face à de telles équipes par un pointage combiné de -114! Face à une défensive aussi dominante que celle des Jaguars cette saison, leur meilleur chance aurait été de garder le ballon dans les mains de l’excellent LeSean McCoy autant que possible, mais voilà que ce dernier s’est blessé à la cheville et est un cas incertain pour le match de dimanche. Devant l’importance de la situation, je m’attends à voir « Shady » en uniforme, mais combien sera-t-il en mesure de donner à l’entraineur Sean McDermott? Le duel Kelvin Benjamin/Jalen Ramsey devrait également être très excitant à suivre tout au long du match, mais autrement, la talentueuse défensive de Jacksonville devrait n’avoir aucune difficulté à neutraliser Tyrod Taylor et son groupe de receveurs ordinaires. Les Jaguars garderont de leur côté le ballon dans les mains de Leonard Fournette et ça devrait être suffisant pour vaincre les Bills qui se sont bien battus pour atteindre les séries, mais qui ne pourront pas grand chose face à une équipe tout simplement supérieure. Les Jags ne l’auront pas facile pour la suite des choses, mais à la maison, dans une température confortable, Blake Bortles et sa bande devraient remporter un premier match de séries depuis 2007.

Ligne sur Mise-o-jeu : Jaguars favoris par 7,5 points
Ma prédiction : Bills 13, Jaguars 21

Dimanche, 16h40 : Caroline @ Nouvelle-Orléans

Les Saints (11-5) ont présenté la meilleure fiche de la NFL (à égalité avec les Eagles et les Vikings) avec sept victoires en huit matchs à domicile et ils bénéficieront à nouveau de l’appui de leurs partisans dans le très bruyant Superdome. L’après-midi pourrait donc être long pour Cam Newton, lui qui a lancé pour moins de 200 verges lors de sept de ses neuf derniers matchs. Ce n’est donc pas de bon augure pour les Panthers (11-5) face aux Saints qui sont capables de mettre beaucoup de points au tableau. En fait, en deux rencontres face à ses adversaires de dimanche, Newton a lancé pour à peine 350 verges et n’a récolté que 67 verges au sol, soit moins que sa moyenne par match cette année. À l’opposé, l’équipe de Sean Payton n’a plus la même identité que celle des dernières années et avec une défensive améliorée et un jeu au sol revampé, l’entraineur a peut-être trouvé la formule pour réussir un long parcours en séries. Drew Brees n’a pas eu à en faire autant qu’à l’habitude, alors que les Saints ont plutôt été menés par l’excellent duo de porteurs de ballon formé de Mark Ingram et de la recrue Alvin Kamara. Le premier a marqué 12 touchés au sol pendant que le second en totalisait 13 par la course et la passe. En fait, les deux ont franchi la marque des 1500 verges totales cette année, ce qui est absolument phénoménal. Malgré une solide défensive contre le jeu au sol en saison, les Panthers pourraient peiner à arrêter le duo de porteurs, surtout qu’ils sont tous les deux très impliqués dans l’attaque aérienne.

Ligne sur Mise-o-jeu : Saints favoris par 6,5 points
Ma prédiction : Panthers 18 , Saints 29